En Francia, los futuros agricultores son expertos en tecnologia y quieren los fines de semana libres

Una escuela poco convencional quiere atraer a un nuevo publico a la agricultura francesa y ayudar a las fincas a obtener dividendos.,

En Hectar, una granja francesa que sirve de campo de entrenamiento, una veterinaria, Julie Renoux, cuida de las vacas.Credit…Andrea Mantovani para The New York Times

En Francia, los futuros agricultores son expertos en tecnologia y quieren los fines de semana libres

Una escuela poco convencional quiere atraer a un nuevo publico a la agricultura francesa y ayudar a las fincas a obtener dividendos.

En Hectar, una granja francesa que sirve de campo de entrenamiento, una veterinaria, Julie Renoux, cuida de las vacas.Credit…Andrea Mantovani para The New York Times

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YVELINES, Francia — En una granja de un siglo de antiguedad que se ha convertido en un campus de empresas emergentes en esta verde region al oeste de Paris, los programadores de computadoras aprenden a programar robots de cosecha. Los jovenes urbanitas que planifican vinedos o granjas que se guiaran por los macrodatos perfeccionan sus propuestas para los inversionistas.

En un campo cercano, hace poco, los estudiantes supervisaban a las vacas equipadas con collares tipo Fitbit que llevan un registro de su salud, antes de dirigirse a un espacio de trabajo abierto y con ventanales en un granero reconvertido (con maquinas de capuchino) para encorvarse sobre sus computadoras portatiles, estudiando tecnicas rentables que ayudarian a revertir el cambio climatico a traves de la agricultura.

El grupo formaba parte de una nueva empresa agricola poco ortodoxa llamada Hectar. La mayoria de ellos nunca habia estado cerca de vacas, y mucho menos de campos de rucula organica.

No obstante, una crisis se cierne sobre Francia: la escasez de agricultores. Las caracteristicas importantes de las personas reunidas en el campus era su innovacion, que tenian origenes diversos y estaban deseosas de empezar a trabajar en un sector que los necesita con desesperacion para sobrevivir.

“Necesitamos atraer a toda una generacion de jovenes para cambiar la agricultura, para producir mejor, de manera menos costosa y con mas inteligencia”, afirmo Xavier Niel, un multimillonario frances del ambito de la tecnologia que es el principal patrocinador de Hectar. Niel, quien se ha pasado decadas agitando el anquilosado mundo empresarial frances, ahora se une a un movimiento en expansion que pretende transformar la agricultura francesa, sin duda el sector mas protegido del pais.

“Para ello”, dijo, “tenemos que hacer que la agricultura sea sexi”.

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Antoine Mache, de 32 anos, es ingeniero de robotica en Neofarm, que opera en menos de media hectarea.Credit…Andrea Mantovani para The New York Times

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Dos empresarios tecnologicos crearon Neofarm.Credit…Andrea Mantovani para The New York Times

Francia es el principal granero de la Union Europea, con una produccion agricola que representa una quinta parte de toda la del bloque de 27 paises; sin embargo, la mitad de sus agricultores tienen mas de 50 anos y se jubilaran en la proxima decada, por lo que casi 160.000 granjas estan en juego.

A pesar de que el indice de desempleo juvenil supera el 18 por ciento, hay 70.000 puestos vacantes de trabajo agricola, y los jovenes, incluidos los hijos de los agricultores, no estan haciendo fila para ocuparlos.

Muchos se sienten desanimados por la imagen de la agricultura como una ocupacion intensiva en trabajo que ata a los agricultores a la tierra. Aunque Francia recibe anualmente la asombrosa cifra de 9000 millones de euros (10.400 millones de dolares) en subvenciones agricolas de la Union Europea, casi una cuarta parte de los agricultores franceses viven por debajo del umbral de la pobreza. Francia se enfrenta desde hace anos a una silenciosa epidemia de suicidios de agricultores.

Y a diferencia de Estados Unidos, donde la evolucion digital de la agricultura esta muy avanzada y las enormes granjas hidroponicas de alta tecnologia se multiplican por todo el pais, la revolucion tecnologica en las granjas ha tardado en afianzarse. El sector en Francia esta muy regulado y un sistema de decadas de subvenciones a las explotaciones agricolas basado en el tamano y no en la produccion ha funcionado como un freno a la innovacion.

El gobierno frances ha respaldado algunos cambios en el gigantesco programa de subsidios agricolas de Europa, aunque los criticos dicen que no tienen el alcance suficiente. Aun asi, el presidente Emmanuel Macron ha tratado de rejuvenecer la imagen de la agricultura, y ha pedido virar hacia la “agrotecnologia” y una transicion rapida hacia una agricultura sustentable como parte de un plan de la Union Europea que pretende eliminar para 2050 las emisiones que contribuyen al calentamiento global.

Sin embargo, los defensores afirman que, si se quiere atraer un ejercito de jovenes necesario para llevar la agricultura hacia el futuro, el estilo de vida del agricultor tendra que cambiar.

“Si dices que tienen que trabajar 24 horas al dia, siete dias a la semana, no funcionara”, comento Audrey Bourolleau, fundadora de Hectar y exasesora de agricultura de Macron. “Para que haya un rostro nuevo de la agricultura del manana, tiene que haber una revolucion social”.

La vision de Hectar gira en torno a atraer a 2000 jovenes de entornos urbanos, rurales o desfavorecidos cada ano, y equiparlos con la vision empresarial para que sean agricultores-empresarios capaces de producir empresas agricolas sustentables y atraer inversionistas, todo ello generando un beneficio, y con los fines de semana libres.

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Los estudiantes monitoreaban a las vacas equipadas con collares tipo Fitbit en el campus de Hectar.Credit…Andrea Mantovani para The New York Times

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Audrey Bourolleau, fundadora de Hectar, fue asesora agricola del presidente Emmanuel Macron.Credit…Andrea Mantovani para The New York Times

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Esther Hermouet, a la izquierda, que quiere hacerse cargo del vinedo de su familia, estudia en Hectar.Credit…Andrea Mantovani para The New York Times

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Xavier Niel, el multimillonario de la tecnologia que es el principal patrocinador de Hectar.Credit…Andrea Mantovani for The New York Times

Siguiendo el modelo de una escuela de codificacion poco convencional llamada 42, que Niel fundo hace una decada, Hectar opera al margen del sistema educativo frances ofreciendo matricula gratuita y formacion intensiva, pero sin un diploma avalado por el Estado. Apoyado principalmente por inversores privados y patrocinadores corporativos, Niel apuesta porque los graduados de Hectar seran mas emprendedores, mas innovadores y, en ultima instancia, mas transformadores para la economia francesa que los estudiantes que asisten a las universidades agricolas tradicionales. (Hectar solo puede agitar las cosas hasta cierto punto: los estudiantes seguirian necesitando un diploma de una escuela agricola para poder ser agricultor calificado en Francia).

Algunos de esos principios ya estan empezando a verse en la agricultura francesa. En NeoFarm, una granja agroecologica de hortalizas situada en una parcela compacta de 8000 metros cuadrados a media hora de camino al este del campus de Hectar, cuatro empleados jovenes pasaron una tarde reciente monitoreando computadoras portatiles y programando un robot para que plantara semillas en hileras ordenadas.

NeoFarm, puesta en marcha por dos empresarios franceses del ambito de la tecnologia, esta a la vanguardia de una tendencia en Francia que consiste en crear pequenas granjas cerca de los centros poblacionales y cultivar alimentos sanos con menos fertilizantes y combustibles fosiles. Mientras las grandes granjas francesas utilizan la tecnologia para aumentar el rendimiento y reducir los costos, las granjas boutique pueden utilizar la tecnologia para ampliar su produccion y aprovechar lotes mucho mas pequenos, frenando los costos y reduciendo las tareas laborales tediosas a fin de crear un estilo de vida atractivo, senalo Olivier Le Blainvaux, uno de los fundadores que tiene otras once empresas emergentes en los sectores de defensa y salud.

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Olivier Le Blainvaux, fundador de NeoFarm. Cree que es posible que los agricultores boutique tengan un mejor estilo de vida.Credit…Andrea Mantovani para The New York Times

“Trabajar con la robotica hace que sea un trabajo interesante”, dijo Nelson Singui, de 25 anos, uno de los trabajadores contratados hace poco en NeoFarm para cuidar los cultivos y supervisar los sistemas que siembran las semillas de manera automatica, riegan las plantas y cosechan las zanahorias.

A diferencia de otras granjas en las que habia trabajado Singui, NeoFarm ofrecia un horario de trabajo regular, la oportunidad de trabajar con la ultima tecnologia y la posibilidad de progresar, dijo. La empresa tiene previsto abrir cuatro nuevas granjas en los proximos meses.

Esta expansion se produce en un momento en el que los llamados neo-campesinos han empezado a emigrar de las ciudades francesas a las zonas rurales para probar suerte en la agricultura sostenible, atraidos por una carrera en la que pueden ayudar a luchar contra el cambio climatico en un pais en el que el 20 por ciento de las emisiones de gases de efecto invernadero proceden de la agricultura.

No obstante, segun Le Blainvaux, algunos de estos agricultores bisonos no saben como hacer que sus empresas sean economicamente viables. Companias nuevas como NeoFarm, y escuelas como Hectar, pretenden retener a los recien llegados ayudandoles a cultivar empresas rentables y a desprenderse de las subvenciones gubernamentales, que, segun los criticos, desalientan la innovacion y la toma de riesgos.

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Los programadores informaticos aprenden a programar robots de cosecha en NeoFarm.Credit…Andrea Mantovani para The New York Times

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Enguerrand de Saint Priest, un administrador de NeoFarm, hace un seguimiento del tiempo necesario para cada tarea.Credit…Andrea Mantovani para The New York Times

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“Trabajar con la robotica hace que sea un trabajo interesante”, dijo Nelson Singui en NeoFarm.Credit…Andrea Mantovani para The New York Times

Esta vision idealista no ha convencido a todos, en especial a las poderosas asociaciones agricolas francesas.

“Cuando no estas en este sector es muy facil decir: ‘Voy a volverlo sexi con la tecnologia'”, dijo Amandine Muret Beguin, de 33 anos, directora de la Union de Jovenes Agricultores de la region de Ile-de-France, donde se encuentra el campus de 607 hectareas de Hectar. “Puedes tener las mejores escuelas y los mejores robots, pero eso no significa que tengas una vida mejor”.

Muret Beguin, que procede con orgullo de una familia de agricultores y cultiva unas 200 hectareas de cereales, afirma que la agricultura francesa ya ha evolucionado hacia una mayor sostenibilidad ecologica, pero que el publico en general no es consciente de ello.

Los miembros de su grupo cuestionan la necesidad de un campus como el de Hectar cuando, dicen, las escuelas agricolas certificadas por el Estado que ya ensenan gestion y tecnologia de las explotaciones agricolas estan muy mal financiadas. La forma de atraer a mas gente a la agricultura, anadio Muret Beguin, es que los consumidores “reconozcan y valoren el duro trabajo que ya hacen los agricultores”.

Aun asi, para personas como Esther Hermouet, de 31 anos, procedente de una familia de viticultores cerca de Burdeos, Hectar responde a una necesidad que otras instituciones agricolas no ofrecen.

Esa tarde, Hermouet convivio con un grupo diverso de jovenes estudiantes, entre ellos un productor audiovisual desempleado, un empresario musulman y un fabricante de sidra artesanal.

Hermouet y sus dos hermanos estaban a punto de abandonar el vinedo que administraban sus padres, ya jubilados, pues temian que tomar el relevo supusiera mas problemas de los que merecia la pena. Algunos de sus vecinos ya habian visto a sus hijos dejar los vinedos por trabajos mas faciles que no requerian despertarse al amanecer.

No obstante, senalo que su experiencia en Hectar la habia hecho mas optimista en cuanto a la viabilidad del vinedo, tanto desde el punto de vista comercial como del estilo de vida. Aprendio sobre lanzamientos comerciales, creditos por captura de carbono para ayudar a aprovechar al maximo los reditos y tecnicas de gestion del suelo para reducir el cambio climatico. Hubo sugerencias sobre como trabajar de manera mas inteligente en menos horas, por ejemplo, utilizando la tecnologia para identificar solo las vinas aisladas que necesitan tratamiento.

“Si mi hermano, mi hermana y yo vamos a trabajar la tierra, queremos tener una vida buena”, dijo. “Queremos encontrar un modelo economico nuevo y hacer que el vinedo sea rentable, y tambien que sea sustentable para el medio ambiente durante decadas”.

Para Niel, que hizo su fortuna trastocando el mercado frances de las telecomunicaciones, unirse a un movimiento para modernizar la forma en que se alimenta Francia es el equivalente a un jonron.

“Es una vision que puede parecer demasiado bonita para ser verdad”, dijo Niel. “Pero a menudo descubrimos que es posible convertir esas visiones en una realidad”.

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La albahaca es pesada al final del dia en NeoFarm.Credit…Andrea Mantovani para The New York Times

Leontine Gallois colaboro con este reportaje.

Liz Alderman es la corresponsal jefa de negocios para Europa y esta radicada en Paris, donde cubre los desafios economicos y de desigualdad en ese continente. Previamente fue editora adjunta de negocios y paso cinco anos como editora comercial de The International Herald Tribune. @LizAldermanNYT

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